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Abu Dhabi Desert Challenge 2023: Van Bereven gana y Price lidera el Mundial

Adrien Van Bereven se ha alzado con el triunfo final en el Abu Dhabi Desert Challenge 2023, la segunda cita del Campeonato del Mundo de Rallies Cross-Country de la FIM, tras 5 etapas y casi 2.000 kilómetros por el país del golfo pérsico.

Sin embargo, es el piloto de KTM Toby Price, a la postre tercero, quien encabeza ahora el W2RC 2023, por delante del francés de Honda.

Seis semanas después de la finalización del Dakar 2023, la primera prueba del Campeonato del Mundo de Rallies Cross-Country de la FIM o W2RC, se ha celebrado el Abu Dhabi Desert Challenge 2023, la segunda cita del calendario.

La prueba de los Emiratos Árabes, la más antigua de todas las que componen el calendario de los mundiales FIA y FIM, iba a contar con prácticamente todos los pilotos oficiales de la especialidad. Sin embargo, antes de que arrancara propiamente la competición, asistimos a dos inesperadas e ilustres bajas.

Por un lado, la del ganador del Rally Dakar 2023, el argentino Kevin Benavides, que sufrió un accidente durante el shakedown de la cita persa. Y por el otro, la del actual Campeón del Mundo de la especialidad, el británico Sam Sunderland, quien se rompía el tobillo en su último entrenamiento antes de la carrera. Tras haberse recuperado de la caída que lo dejó fuera del pasado Dakar a las primeras de cambio, el de GasGas no iba a poder defender el triunfo conquistado el año pasado.

Esta 32 edición del Abu Dhabi Desert Challenge arrancó el pasado 25 de febrero, después de las pertinentes verificaciones administrativas y técnicas. La especial de clasificación, la etapa prólogo, en Al Dhannah. Pues bien, con los resultados obtenidos, la caravana del W2RC tomó la salida para disputar cinco apasionantes etapas, mezcla de dura navegación y largos y agotadores días en las dunas, en la región de Al Dhafra; en el Empty Quarter. Más de 2.000 kilómetros, con cerca de 1.300 kilómetros contrarreloj.

Etapa Prólogo: Doblete de Honda para empezar

Una corta prólogo de seis kilómetros y sin demasiadas complicaciones técnicas disputada en Al Dhannah sirvió para conocer el orden de salida de la primera etapa de este Abu Dhabi Desert Challenge 2023. Las diferencias, como era de esperar, mínimas. Eso sí, los primeros pilotos clasificados pudieron escoger el orden de salida para una primera etapa que iba a llevar a todos los participantes desde la ciudad de Al Dhannah a Qasr Al Sarab.

La etapa prólogo se la llevó el piloto de Honda Pablo Quintanilla, con un tiempo de 5:00 segundos, seguido por su compañero de equipo Adrien Van Bereven, a dos segundos, y del piloto de KTM Toby Price, a 5 segundos. Cuarta plaza para Kevin Benavides, por delante de Franco Caimi, con el mismo tiempo y cerrando el grupo de los cinco primeros.

Por cierto, una de las sensaciones del pasado Dakar, el norteamericano Skyler Howes completaba el Top10, por lo que iba sería el último en elegir su posición de salida.

Etapa 1: Quintanilla y Van Bereven otra vez

La primera etapa del Abu Dhabi Desert Challenge 2023 llevó a los pilotos desde Al Dhannah a Qasr Al Sarab, con un total de 404 kilómetros. Primero afrontaron un enlace de 59 kilómetros para llegar a la salida. Y desde allí 242 km de especial cronometrada, con un 43 % de dunas, un 52 % de pistas de arena, un 4 % de ‘chott’ (lagos salinos interiores) y apenas un 1 % de asfalto.

Pues bien, al igual que el día anterior, los dos mejores pilotos de la jornada fueron Pablo Quintanilla y su compañero de equipo Adrien Van Beveren. El primero, que partió undécimo, completó la etapa con un tiempo de 3h00:15 segundos, mientras que el segundo, que arrancó octavo, se clasificó a continuación, a solo 2 minutos.

El chileno dio caza al francés antes del repostaje. Y desde dicha parada ya rodaron juntos hasta el final de la especial.

El podio lo completó el piloto de Hero Ross Branch, a 3:12 segundos.

Etapa 2: Paso al frente de Luciano Benavides

La segunda etapa, disputada en la misma región, con un recorrido de 257 kilómetros alrededor de Qasr Al Sarab, y un enlace de 108 km. Para ser exactos, contó con un 47 % de dunas, un 40 % arena, un 10 % de ‘chott’ (lagos salinos interiores) y un 3 % de asfalto. O dicho de otro modo, en las profundidades del Empty Quarter, con pistas de arena y enormes dunas que superar.

Por cierto, primera mitad de la Etapa Maratón para las motos y quads. Es decir, sin asistencia mecánica ni recambios distintos a los que lleva el propio piloto encima; además de una parada obligatoria en el Parque Cerrado durante la noche. Vamos que no pudieron hacer la pertinente puesta a punto de sus máquinas hasta el final de la etapa del día después.

La jornada comenzó al norte de la ciudad de Liwa y se dirigió al suroeste a lo largo de sus valles y crestas. Los participantes tuvieron que lidiar con subidas ocasionales mezcladas con descensos dramáticos mientras se acercaban al PK en el paso subterráneo de Ghiyathi Road. Desde allí fueron hacia el oeste, a un terreno más exigente, en donde encontrar la línea a través del océano de dunas fue todo un desafío. La etapa terminó muy cerca del vivac del rally en Qasr Al Sarab.

Luciano Benavides, que salía en la octava posición, fue quien acabó llevándose el gato al agua con un tiempo total de 3h24:50 segundos tras ponerse en cabeza en el kilómetro 50. Segundo triunfo parcial del chileno en el Abu Dhabi Desert Challenge después del logrado el año pasado, que le aupaba hasta el terecr puesto en la general provisional.

Tras el argentino, a 1:17 segundos, Jose Ignacio Cornejo. El chileno de Honda, que recibió una bonificación de tiempo, fue uno de los que salió al ataque el martes. También el a la postre tercer clasificado, el estadounidense Skyler Howes. Y eso que el de Husqvarna sufrió una pequeña fuga de combustible al principio de la especial. Continuó en carrera, pero en los últimos kilómetros, el norteamericano tuvo que reducir el ritmo para evitar quedarse sin combustible. Aprovechando los 30 minutos que se le asignaron al final del día, Howes pudo realizar una reparación más adecuada, que con suerte aguantó la etapa del día siguiente.

Pablo Quintanilla, ganador de la etapa 1 finalizó noveno, a 6:55 segundos de Benavides. Van Bereven, en cambio, acabó quinto a 3:09 segundos del ganador de la etapa. Ambos tenían la dura misión de abrir pista y visto lo visto al final jugaron bien sus cartas. El primero porque se convirtió en el nuevo líder de la carrera y el segundo porque se quedaba a solo 1:30 segundos de su compañero.

Etapa 3: Price se estrena

La tercera etapa del Abu Dhabi Desert Challenge 2023, segunda mitad de la Etapa Maratón para las motos y quads, mantuvo el mismo esquema competitivo, con otro recorrido por Qasr Al Sarab y muchas dunas y arena para recorrer las profundidades del Empty Quarter. La especial, de 266 kilómetros, con un enlace de 37 km.

Por cierto, al comienzo del día, el 35 % de los pilotos de motos no habían podido completar las tres primeras etapas de este Abu Dhabi Desert Challenge 2023, y dos, Kevin Benavides y Sam Sunderland, ya se habían retirado.

Tras dos horas de especial, Toby Price se llevaba por apenas 16 segundos sobre Pablo Quintanilla. Eso sí, después de que el chileno fuera penalizado con 2 minutos por exceso de velocidad. Dicha sanción no solo le costó el triunfo parcial, que hubiese sido el tercero, sino que le privó de alzarse nuevamente con el liderato en la clasificación general.

Skyler Howes cerraba nuevamente el podio a 19 segundos del de KTM, con Nacho Cornejo, cuarto a 35 segundos. Adrien Van Beveren, a la postre quinto a 1:03 segundos, retenía el liderato del rally una etapa más. Eso sí, ahora con 43 segundos de ventaja sobre su compañero de equipo Quintanilla. Price ascendía al terecer puesto, a 2:56 segundos, y Cornejo era cuarto a 3:00 segundos.

La lucha por el podio se mantenía al rojo vivo.

Etapa 4: La segunda de Luciano

La penúltima etapa del Abu Dhabi Desert Challenge 2023, otro bucle alrededor de Qasr Al Sarab, pero más largo. La especial, de 308 kilómetros, con un enlace de 149 km. El paisaje y el terreno iban a seguir siendo los mismos. Es decir, con la mayor parte del día para correr en grandes dunas y pistas de arena.

Después de esperar dos horas mientras se disipaba la niebla matinal, tuvieron que enfrentarse a temperaturas elevadas y a condiciones difíciles de navegación a lo largo de una agotadora especial.

Luciano Benavides y su Husqvarna FR 450 Rally volvieron a imperar para sumar su segunda victoria de etapa en este Abu Dhabi Desert Challenge 2023. El piloto argentino aprovechó su tardía posición de salida para recuperar el máximo tiempo posible a sus rivales. LB impuso su ley con un tiempo final de 3h47:08 segundos. A su estela, a 3:22 segundos, el líder del raid, el francés Van Bereven; mientras que Branch regresaba al podio después de acabar a 4:06 segundos de Benavides.

Skyler Howes, ganaba tres minutos y medio en bonos por abrir, y se clasificaba en el quinto lugar.

Por desgracia, Pablo Quintanilla, que era segundo al inicio de la etapa, decía adiós a la carrera al sufrir problemas técnicos en su moto.

En la combinada, Van Bereven comandaba con un acumulado de 14h45:32 segundos, seguido por Benavides a 2:58 segundos y Cornejo a 6:14 segundos. El propio Branch, a 6:38 segundos, Howes, a 7:16 segundos, y Price, a 8:35 segundos, clasificaban a continuación.

Etapa 5: Segunda de Price para asegurar el podio

La quinta y definitiva etapa del Abu Dhabi Desert Challenge 2023 ha salido de Qasr Al Sarab en dirección a Abu Dhabi. La etapa especial, con 206 kilómetros, a los que se le ha añadido un enlace de 164 km.

El mejor ha sido hoy el piloto de KTM Toby Price. El australiano, que ayer abrió etapa, ha sabido aprovechar al máximo las huellas dejadas en la arena por sus rivales para sumar su segunda victoria parcial. Un nuevo triunfo que, sin duda, le llega con un pan bajo el brazo. Su tiempo final: 2h24:45 segundos.

Price, que lideró durante toda la etapa, ha sacado cerca de dos minutos y medio (2:23 segundos, para ser exactos) al segundo clasificado, José Ignacio Cornejo. Una brecha que al final le ha bastado para relegar al chileno de Honda al cuarto puesto por apenas ¡2 segundos! después de más de 17 horas de competición. El norteamericano Skyler Howes ha cerrado el podio hoy a 2:29 segundos del vencedor.

Sin embargo, quien se ha adjudicado este Abu Dhabi Desert Challenge 2023 ha sido Adrien Van Beveren con un acumulado final de 17:13:39 segundos. El francés ha aventajado en 4:18 segundos a Luciano Benavides, segundo, y en 5:13 y 5:15 segundos a Toby Price y Jose Ignacio Cornejo, respectivamente.

Segundo en la edición 2021 del Abu Dhabi Desert Challenge, Van Beveren se estrena así como vencedor de la prueba. Y se convierte, además, en el tercer piloto francés en conquistarla. Antes que él, Stéphane Peterhansel (1996) y Cyril Despres (2001 a 2003, 2005 y 2008). Asimismo, es el segundo piloto de Honda en llevarse el ADDC tras lograrlo el portugués Paulo Gonçalves en 2014.

En cuanto a la clasificación general del W2RC 2023, ahora encabeza la tabla el australiano Price, SubCampeón del Dakar 2023, con un total de 46 puntos frente a los 42 de Van Beveren. Kevin Benavides, ganador del último Dakar, es ahora tercero con 38 puntos. Su hermano Luciano es cuarto con 35 puntos y su compañero Skyler Howes es quinto con 34 puntos.

 

La próxima cita del Campeonato del Mundo de Rallies Cross-Country de la FIM o W2RC 2023: el Sonora Rally en México, del 22 al 28 de abril.

Clasificación Abu Dhabi Desert Challenge 2023

1. Adrien VAN BEVEREN (Honda), 17:13:39 segundos

2. Luciano BENAVIDES (Husqvarna), a 4:18 segundos

3. Toby PRICE (KTM), a 5:13 segundos

4. Jose Ignacio CORNEJO (Honda), a 5:15 segundos

5. Ross BRANCH (Hero), a 6:17 segundos

Clasificación Campeonato del Mundo de Rallies Cross-Country de la FIM 2023

1. Toby PRICE (KTM), 46 puntos

2. Adrien VAN BEVEREN (Honda), 42 puntos

3. Kevin BENAVIDES (KTM), 38 puntos

4. Luciano BENAVIDES (Husqvarna), 35 puntos

5. Skyler HOWES (Husqvarna), 34 puntos

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